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    Alpilles

    Chapelle Saint Gabriel de Tarascon

    Chapel of St Gabriel This 12th-century chapel is one of the finest examples of Provençal Romanesque art inspired by antiquity. It was included in the first-ever list of French Historic Monuments at the suggestion of Pros…

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    Adresse

    Ville

    Tarascon

    Geolocalisation


    Description

    A l’extrémité occidentale des Alpilles, ayant assuré pendant des siècles la liaison entre les collines et le Rhône sur les marais qui balayaient l’espace jusqu’à Tarascon, une bourgade a vécu au rythme lent de ses « utriculaires », les mariniers des roseaux.

    Ernagium sur la voie Aurélienne sera détruite en 480 par les Wisigoths, et ses habitants se réfugieront à Tarascon. Pourtant le site ne sera pas abandonné. Un château y est construit sans doute au VIe siècle ; au cours des âges il devient une forteresse importante qui surveille le goulet entre la montagne et le fleuve. En 1204 nous voyons le comte Alphonse II remettre le château à Rostang de Sabran, représentant le comte Guillaume IV de Forcalquier, en garantie d’un traité de paix. .

    En montant derrière la chapelle Romane, on rencontre les ruines de ce château, les traces de son enceinte et de son fossé. Une belle tour est encore debout, montrant des parois de pierre de taille à bossage.

    Dans un décor d’oliviers, un cyprés plein d’élégance sur le côté de la porte, se montre la façade de la chapelle Saint-Gabriel.

    Construite au cours du XII° siècle, Saint-Gabriel mélange curieusement sur sa façade des éléments d’inspiration ou de souvenirs romains et une architecture romane fort ouvragée. La porte d’entrée en plein cintre porte un linteau sculpté de la scène du serpent au paradis terrestre. Adam et Eve entourent l’arbre interdit, tandis que le Christ en gloire contient deux monstres à ses pieds. L’ange Gabriel surmonte la scène.

    Le premier niveau de la façade se caractérise par une arcade en plein cintre bordée d’une frise qui abrite un fronton triangulaire reposant sur deux colonnes corinthiennes, véritable survivance des temples romains. L’intérieur du fronton a pour sculpture l’Annonciation et l’ange Gabriel à qui est dédié l’édifice.

    Le deuxième niveau a été décoré aux temps modernes d’une rosace richement ornée de coeurs et de têtes alternant autour d’un oculus. Les représentations des quatre évangélistes font saillies autour de la rosace tandis qu’un agneau domine le fronton.

    Cette façade tellement vivante avec ses différents aspects architecturaux, contraste avec le reste de la construction. Une sobriété où rien ne retient l’oeil, des lignes d’une pureté absolue, allant des contreforts dorés aux bards de la toiture, ces dalles de pierre intactes dont les alignements caractérisent l’art provençal.

    Et puis, Saint-Gabriel garde toute la poésie des touffes de thym foulées lorsqu’on grimpe sur la colline. Le contraste est saisissant entre plaine et montagne, entre les rizières d’où, tout là-bas, émergent les tours massives de Tarascon, et les pentes où affleure le caillou, où se tordent oliviers, amandiers et pins touffus.

    Chapel of St Gabriel This 12th-century chapel is one of the finest examples of Provençal Romanesque art inspired by antiquity. It was included in the first-ever list of French Historic Monuments at the suggestion of Prosper Mérimée, erstwhile inspector-general of the French Commission for Historic Monuments, at the same time as the cloister of the Church of St Trophîme in Arles. Architectural studies have highlighted the close links between the chapel’s architecture and sculpture and the north gallery of the cloister of St Trophîme (circa 1170), as well as the west portal of Saint-Paul-Trois-Châteaux Cathedral (circa 1180). The chapel can be dated in all likelihood, therefore, to around 1175. The facade of the chapel has a rather complex structure: a first portal, topped by a carved tympanum, forms an integral part of a second portal surmounted by a classical-style triangular pediment. This double portal is housed beneath a huge semicircular discharging arch, which is itself topped by an oculus surrounded by the tetramorph and lodged under a pointed arch. The church facade is rich in decoration inspired by antiquity with columns surmounted by acanthus-leaf capitals. St Gabriel also boasts purely Romanesque carved decorative work, such as the tympanum on the first portal depicting Daniel in the lions’ den (on the left), and Adam and Eve next to the tree of knowledge of good and evil surrounded by the snake (on the right). On entering the chapel, the light and wealth of decoration on the portal give way to shadow and simplicity. A single rectangular nave is divided into three barrel-vaulted bays separated by twin-projecting transverse arches supported by abutments to floor-level. In Roman times the site was situated at the intersection of two major branches of the mythical route travelled by Hercules. One of these roads, the Via Domitia, followed the river Durance, crossing it at Cavaillon to the north of the Alpilles before passing through Glanum (Saint-Rémy-de-Provence) and Ernaginum. The other road, which came from the coast over the plain of La Crau, also served as the northern branch of the Via Aurelia from Aix-en-Provence, coming to an end at St Gabriel next to a large area of marshland. A third road connected Avignon and Arles. The route here was so marshy that utricularii (‘raft masters’) were needed to help people and goods across, with the result that the site became an important settlement in antiquity. The community declined, however, as the marshes gradually began to dry out.


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